Voltaire

Voltaire (1694-1778)

Parmi les penseurs dont les idées ont exercé la plus grande influence dans le monde, il faut citer Voltaire.

Son véritable nom était Arouet, mais il l’abandonna de bonne heure pour prendre celui de Voltaire qu’il devait rendre si fameux. Il naquit à Paris en 1694. À vingt et un ans, il fut mis en prison à la Bastille comme coupable d’avoir attaqué le gouvernement de Louis XIV. Or, il n’était pas l’auteur du livre: victime, dès ses premiers pas dans la vie, d’une odieuse iniquité, Voltaire conserva jusqu’à sa mort un grand amour de la justice, et défendit toujours la cause de l’innocence opprimée.

Quelques années plus tard, comme il avait fait une plaisanterie assez mordante sur M. de Rohan-Chabot, celui-ci se vengea en faisant rosser Voltaire par ses laquais. Voltaire voulut se battre en duel, mais réussit seulement à se faire enfermer pour la seconde fois à la Bastille, en châtiment de l’audace qu’il avait eue de provoquer un seigneur de haut rang.

Il se rendit ensuite en Angleterre, y passa trois années, et revint de ce pays plein d’enthousiasme pour la liberté. Depuis lors, il s’adonna tout entier à la littérature et composa un grand nombre d’ouvrages divers: un poème, la Henriade, où il célèbre les vertus de Henri IV et surtout la tolérance du grand monarque; des pièces de théâtre, des écrits politiques, comme les Lettres anglaises, où il fait l’éloge des lois de l’Angleterre et de son gouvernement; des Contes, où il raille finement les travers et les ridicules des hommes; des ouvrages d’histoire, comme l’Histoire de Charles XII, roi de Suède, et le Siècle de Louis XIV, etc.

Voltaire exerça sur les hommes de son temps une influence considérable. Des souverains, comme le roi de Prusse, Frédéric II, et l’impératrice de Russie, Catherine II, s’honoraient de l’avoir pour ami, de correspondre avec lui, de l’attirer et de le retenir à leur cour. Le public s’emparait avec avidité de ses moindres ouvrages, les lisait et se pénétrait des idées qu’ils renfermaient.

G. Duruy

Texte | Image

Voltaire

Publicités