René Descartes

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René Descartes (1596-1650)

René Descartes, né à Haye (en Touraine), philosophe, mathématicien et physicien, a exercé sur la science et la philosophie une influence prépondérante.

Avant Descartes on regardait comme infaillibles toutes les moindres paroles des écrivains de l’antiquité ou des Pères de l’Église. Descartes (en 1637), dans son Discours de la méthode, a établi la souveraine autorité de la raison. C’est l’esprit de l’homme qui juge de la vérité ou de la pauvreté des choses; et une chose est vraie ou fausse indépendamment de l’opinion d’Aristote, de Platon ou de saint Thomas d’Aquin.

Descartes, dans les Méditations, le Traité de l’homme, les Passions de l’âme et la Dioptrique, a traité les plus hautes questions de la physique et de la métaphysique. Il a donné le premier la théorie exacte de la vision par l’œil; il a montré par quel mécanisme le système nerveux commande les mouvements des animaux.

Il a créé de toutes pièces une science nouvelle, la Géométrie analytique, qui est l’application de l’algèbre à la géométrie: science féconde, qui prit après lui une grande extension.

La vie de Descartes a été très agitée. Étant jeune, il fut soldat et officier. Il vécut en Hollande pendant longtemps, et s’adonna aux recherches d’anatomie, de médecine, de physique, en même temps qu’il faisait de la philosophie et des mathématiques. Menacé d’être poursuivi pour défaut d’orthodoxie catholique, il se réfugia en Suède, auprès de la reine Christine, qui le reçut avec de grands honneurs.

Descartes est un des premiers écrivains qui aient écrit dans le langage français moderne, et il a contribué à faire de la langue française ce qu’elle est aujourd’hui.

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