Le début du 16e siècle
Le XVIème siècle français est le siècle de la Renaissance, de la Réforme et des Guerres de Religion.

A partir du XIVème siècle, tous les genres littéraires du Moyen Age sont en décadence, sauf le théâtre.
Un renouveau des arts et des lettres s’est produit.

L’exemple italien

David (Michel-Ange)

Depuis les guerres d’Italie (1494), les Français sont entrés en contact avec une vie littéraire et artistique florissante. La Renaissance régnait en Italie depuis un siècle et la Chute de Constantinople par les Turcs en 1453, y a fait affluer savants grecs et manuscrits anciens.
D’ailleurs, l’Italie est toujours restée plus proche de la civilisation latine que la France.
De retour en France, les seigneurs français se sont efforcés de reconstituer autour d’eux cette vie luxueuse et raffinée dont ils avaient fait la connaissance en Italie.

L’humanisme

Erasme (Hans Holbein)

L’enseignement médiéval était devenu une routine étroite et stérile qui ne développait pas le sens critique.
Contre ces abus réagissent les humanistes par un retour à la lecture des chefs-d’oeuvre de la littérature latine. Le développement du sens critique est facilité par l’invention de l’imprimerie, ce qui leur permet de diffuser plus facilement leurs écrits.
Ils ont réédité et annoté un grand nombre des oeuvres de l’Antiquité gréco-latine. Ils ont dû apprendre le grec, une langue inconnue au Moyen Age, et reconstituer les textes originaux.
Les premiers humanistes étaient donc des linguistes et philologues comme Guillaume BUDE et Jacques LEFEVRE D’ETAPLES qui ont soigné plusieurs éditions critiques d’auteurs classiques.
Dès le début du siècle, ERASME (1467-1536) offre l’exemple d’un humanisme philosophe et érudit.
Il critique l’ensemble des institutions médiévales (Laus stultitiae). A la Bible il applique le principe du retour aux textes et leur interprétation libre.

Exercice
1. Le mot “renaissance” vient du verbe français “renaître”. Pouvez-vous expliquer ce qui devait “renaître” ?
2. Pourquoi l’invention de l’imprimerie a-t-elle été importante pour les humanistes ?

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François Ier à Madrid

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