Le Roi Arthur et la Table Ronde

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La légende du roi Arthur – Personnages
Arthur – Le Cycle breton

Légende du roi Arthur
Une série de poèmes épiques a pour point de départ l’histoire légendaire d’Arthur ou Arthus, qui, vers le VIe siècle, gouverna réellement les Bretons du pays de Galles. À la tête de ses compatriotes, ce prince aurait repoussé une invasion des Anglo-Saxons, régné ensuite paisiblement sur un vaste royaume et répandu partout le christianisme.

Ces premières données, répandues dès longtemps en Grande-Bretagne par les bardes celtiques, fournirent aux trouvères normands maints récits dans lesquels le merveilleux entre pour une large part. Les poèmes de ce cycle sont spécialement désignés sous le nom de Romans de Chevalerie: là, en effet, se révèlent avant tout l’honneur et la courtoisie chevaleresques, tantôt avec une nuance mondaine, tantôt, comme dans le Saint Graal, avec un caractère essentiellement religieux.

Robert Wace
Robert Wace, né au commencement du XIIe siècle dans l’île de Jersey, vécut en Normandie. Il a laissé le Roman de Brut ou d’Arthur de Bretagne et le Roman de Rou ou de Rollon, qui renferme l’histoire des ducs de Normandie.

Arthur devient chez ce poète un véritable chevalier chrétien, défenseur infatigable du bon droit et de la justice: Dieu et Sainte Marie! tel est son cri de guerre. Sa cour de Caërléon est le rendez-vous des plus nobles princes; les rois étrangers le redoutent, car il est assez brave pour soumettre la terre entière. L’enchanteur Merlin multiplie en faveur d’Arthur les prodiges de son art. Ce magicien sert lui-même la bonne cause: c’est d’après son conseil que le roi institue le fameux ordre des Chevaliers de la Table Ronde, dont les membres, tous de haute noblesse, siègent autour d’une table circulaire afin d’éviter les querelles de préséance:

Fit roi Arthur la ronde table,
Dont les Bretons disent maint fable.

Ces preux chevaliers avaient pour mission de se dévouer à la recherche et à la conquête du Saint Graal. Le graal, (vase, en langue celtique) était, selon les anciens bardes, une coupe mystérieuse communiquant à ceux qui en buvaient science, sagesse, connaissance de l’avenir. Les âges chrétiens s’emparèrent de cette poétique fiction: le graal devint pour eux le vase consacré dont Notre-Seigneur se servit à la dernière Cène, et dans lequel Joseph d’Arimathie recueillit quelques gouttes de sang du Sauveur. Posséder une telle relique, c’est jouir à l’avance du bonheur céleste. Il est aisé de reconnaître sous ces figures un symbole de la foi chrétienne dont l’Orient reçut le dépôt pour le répandre jusqu’aux contrées les plus reculées.

Une entreprise aussi noble que la recherche du Saint Graal ne pouvait manquer de fournir mille légendes nouvelles sur les principaux chevaliers de la Table ronde.

Chrétien de Troyes
Chrétien de Troyes commenta ces données populaires dans une série d’interminables romans. Perceval le Gallois, l’heureux conquérant du Saint Graal; Tristan le Léonnois, Lancelot du Lac, Le Chevalier au Lion, etc., ne sont que des variétés assez uniformes d’un même fonds légendaire. Partout des fées et des géants, des anneaux magiques, des palais enchantés; force galanterie chevaleresque. Au milieu d’une abondance diffuse, il se rencontre néanmoins çà et là des traits délicats que les siècles suivants ont su s’approprier: l’Italie, l’Angleterre, l’Allemagne n’y ont pas moins puisé que la France.

« Les romans de la Table ronde diffèrent des poèmes carlovingiens (les chansons de geste) autant par le style que par le sujet. Dans ceux-ci le poète apparaissait peu, il n’était que la voix presque impersonnelle de la tradition: les poètes du cycle d’Arthur s’offrent à nous comme de véritables auteurs qui composent au gré de leur fantaisie; ce sont des écrivains qui ont déjà toutes les prétentions du métier. » (M. Demogeot)

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Table Ronde

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Le roi Arthur et la Table Ronde

Lai

Lancelot en la charrette

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Le fils du roi de Gorre ayant enlevé Genièvre, Lancelot se met à sa poursuite. Bientôt son cheval s’abat et il se voit forcé d’aller à pied. Un nain paraît avec une charrette et lui propose de l’emmener. C’est proposer le déshonneur au chevalier. Monter dans une charrette, c’est pour lui se dévouer à toutes les moqueries. Néanmoins il les affronte, emporté par l’amour, et arrive ainsi à délivrer la reine. Artus et tous les chevaliers de la Table-Ronde célèbrent son dévouement et sa victoire en se faisant conduire en charrettes par la ville.

Lancelot en la charrette de Chrétien de Troyes ressemble, pour le sujet, au roman en prose qui porte le même titre (Lancelot du lac par Gautier ou Walter Map, trouvère anglo-normand du XIIe siècle).

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Le roi Arthur et la Table Ronde

Chrétien de Troyes

Brillantes aventures

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Le roman de Perceval le Gallois est inspiré des traditions sur le Saint-Graal. Après avoir subi dans une suite de brillantes aventures toutes les épreuves de la chevalerie, le héros prend place à la Table-Ronde; puis, quittant les exercices profanes pour se former aux vertus morales et religieuses, il va à la recherche du vase symbolique, en obtient la garde en même temps que la couronne royale, et après sept ans de règne va s’enfermer dans un ermitage, où il reçoit la prêtrise, suprême récompense de la vie. Ce roman que Chrestien laissa incomplet, fut continué par d’autres trouvères et terminé par Manecier de Lille. En son entier, il compte 50 000 vers.

Le héros du Chevalier au lion a promis à son épouse de revenir dans un certain délai, et n’ayant pas tenu sa parole, il accomplit pour obtenir son pardon les plus étranges exploits. Son nom lui vient d’un lion, qu’il a sauvé des attaques d’un serpent, et qui, plein de reconnaissance, suit en tous lieux son libérateur.

Dans Érec et Énide, le chevalier Érec, qui s’est laissé aller aux douceurs du repos, reçoit les reproches de sa femme Énide, et lui prouve son courage en l’emmenant à travers une suite de périls et d’aventures merveilleuses, où il reste toujours triomphant.

Cligès est fils de l’empereur de Constantinople. Armé chevalier par le roi Artus, il va combattre son oncle qui a usurpé le trône et lui a ravi son amante; il délivre la princesse qu’il aime et reprend ses États.

Guillaume d’Angleterre, imité de la légende de Saint-Eustache, forme une série très compliquée d’aventures et de coups de théâtre.

Chrestien de Troyes avait encore écrit Tristan et Yseult, ainsi que le Chevalier à l’espée. Ces romans sont perdus, mais ils ont été l’objet de remaniements et d’imitations.

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