Diderot

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Jamais rien de tel n’avait été tenté

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L’Encyclopédie

Jamais rien de tel n’avait été tenté. Donner au public un livre conçu sur un plan unique et dont l’exécution infiniment variée lui apporterait l’exposé complet de tout ce que la mémoire des hommes a pu enregistrer: la pratique et la théorie, la science et l’histoire, les arts plastiques, les arts mécaniques, la politique, la médecine, la jurisprudence… enfin tout; ramasser, en une seule œuvre, la bibliothèque des connaissances humaines, la couronner par une tentative doctrinale appuyée sur l’expérience, tel fut ce vaste dessein. Le miracle, c’est qu’il fut réalisé. Il fut réalisé par une équipe d’hommes de lettres et d’hommes de science, parmi lesquels Diderot et d’Alembert.

Diderot, écrivain original, fécond, tourmenté, impulsif, fantasque, cynique, enthousiaste, verveux et illuminé parfois par les éclairs et les intuitions du génie; d’Alembert, savant éminent, a été dépeint en ces termes par Sainte-Beuve: « Quel plus honnête homme, plus modéré, plus sage, plus sobre, plus bienfaisant dans tous les jours de la vie que d’Alembert? »

Ces deux hommes, avec la troupe qu’ils surent enrôler, menèrent à bonne fin l’œuvre énorme qui sapait les croyances en prétendant s’en tenir aux notions précises et pratiques que l’homme a pu réunir sur les conditions de son existence. C’était vraiment faire descendre la philosophie du ciel sur la terre.

L’œuvre énorme dort, maintenant, oubliée sur les rayons des bibliothèques. L’expérience, en effet, n’apporte pas une réponse suffisante à l’éternelle interrogation humaine. La science, toujours en travail, ne s’achève jamais; l’homme vivant et mourant, n’a pas le temps d’attendre qu’elle soit finie. Il veut savoir, savoir avant de disparaître, savoir tout de suite.

Les exposés scientifiques, les notions accumulées dans l’Encyclopédie ont passé de date et, en vieillissant, l’ont entraînée elle-même dans leur désuétude. L’œuvre est morte; mais l’effort était noble et il subsiste. Si les encyclopédistes n’ont pas été des réalisateurs, ils ont été, du moins, des précurseurs.

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L’Encyclopédie

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Diderot (1713-1784)

C’est en 1750 que J.-J.Rousseau déclara la guerre à la société moderne par son fameux Discours contre les sciences; la même année voyait paraître le prospectus d’un grand ouvrage destiné à glorifier la science moderne: Diderot et d’Alembert commençaient l’Encyclopédie.

Denis Diderot était fils d’un coutelier de Langres, qui eut grand soin de son éducation et lui fit achever ses études au collège Louis-le-Grand sous les mêmes maîtres que Voltaire. Destiné tout d’abord à l’état ecclésiastique, et ensuite placé chez un procureur, il voulut être homme de lettres, et vécut de son travail en vendant aux libraires des traductions de l’anglais, des romans, des opuscules de toute sorte improvisés le plus ordinairement en quelques jours.

En 1749 parut sa Lettre sur les aveugles à l’usage de ceux qui voient, dans laquelle est prêché l’athéisme, et cet ouvrage valut à son auteur trois mois de détention à Vincennes.

C’est au sortir de cette prison que Diderot entreprit l’Encyclopédie dont la publication, sans cesse arrêtée par des difficultés nouvelles, exigea plus de vingt ans (1751-1772). Entre-temps, Diderot travailla pour le théâtre qu’il prétendait réformer en substituant le drame à la tragédie, et il eut l’heureuse idée de rendre compte des expositions de peinture de 1763 à 1769; telle fut l’origine des Salons.

L’impératrice de Russie, Catherine II, combla de faveurs l’auteur de l’Encyclopédie; elle lui acheta sa bibliothèque à condition qu’il en conserverait la jouissance sa vie durant. Grâce aux libéralités de cette princesse, Diderot, que ses ouvrages n’avaient pas enrichi, put vivre à l’abri du besoin. Il employa ses dernières année à écrire des romans, des lettres surtout, en particulier les Lettres à Mlle Volland. Il survécut à presque tous ses amis, et mourut âgé de soixante-dix ans en 1784, sans avoir jamais pu entrer à l’Académie française.

d’après: Source

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